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Se confirma la muerte de 17 personas en el área de Montecito luego de que la lluvia y los fuertes vientos “mejor descritos como horrorosos”, azotaran y al Condado de Santa Bárbara el lunes por la noche y la madrugada del martes. Funcionarios de seguridad publica creen que el número de muertes aumentará.

"Parecía un campo de batalla de la Primera Guerra Mundial. Hay una alfombra de barro y escombros, enormes rocas, árboles caídos y automóviles destrozados ", dijo el alguacil del condado de Santa Bárbara, Bill Brown, el martes por la tarde, describiendo la devastación durante una conferencia de prensa.

La tormenta aumentó en intensidad alrededor de las 3 a.m. el martes por la mañana, con las peores lluvias ocurriendo en un lapso de 15 minutos a partir de las 3:30 a.m. Montecito obtuvo más de media pulgada en cinco minutos, mientras que Carpinteria recibió casi una pulgada en 15 minutos, según el Servicio Meteorológico Nacional.

El diluvio provocó ríos de escombros provenientes de las laderas carbonizadas por el incendio Thomas, a través de los barrios, a través de la autopista 101 y hacia el océano.

Brown dijo que pasará algún tiempo antes de que los nombres, la edad y el sexo de las personas que han muerto sean liberados.

"Cada caso tiene circunstancias muy distintas", dijo Brown.

También se reportaron 25 heridos, y 50 rescates se realizaron con grúas y docenas más en terreno, de acuerdo con los oficiales.

La primera muerte confirmada fue Roy Rohter, un ex corredor de bienes raíces que fundó la Academia St. Augustine en Ventura. El director de la escuela católica, Michael Van Hecke, anunció el martes la muerte y dijo que la esposa de Rohter resultó herida en el deslizamiento de tierra.

"Ha habido muchos informes de personas desaparecidas", dijo Mona Miyasato, directora ejecutiva del condado, durante una reunión del Comité de Supervisores el martes por la mañana, que fue interrumpida debido a la devastación. "Ha habido muchas llamadas de búsqueda y rescate. Todos los funcionarios están afuera cumpliendo con sus deberes".

Miyasato pidió que los residentes permanezcan en sus casas y no se dirijan a las áreas donde las inundaciones y los daños son los peores.

Ella agregó, "creo que el condado hizo lo mejor que pudo emitiendo emitir órdenes de evacuación anteayer".

La policía y los bomberos dijeron que las operaciones de búsqueda y rescate en el área son extensas. Se desconoce el número exacto de desaparecidos como resultado de la tormenta, pero Brown dijo que podrían ser más de 50.

Las evacuaciones se ordenaron el lunes para las áreas recientemente quemadas por el incendio Thomas en los condados de Santa Bárbara, Ventura y Los Ángeles, pero solo un 10 a 15 por ciento de las personas en el área de evacuación obligatoria hicieron caso de la advertencia, dijeron las autoridades.

Marshall Miller, quien evacuó su casa en Montecito el lunes con su familia, regresó el martes para verificar daños y encontró que su vecindario fue destruido. Nunca llegó a su casa porque dos de sus vecinos, una anciana y su hija adulta, necesitaban un traslado al hospital después de ser rescatadas por los bomberos.

La pareja salió de su casa antes de que fuera inundada con 6 pies (1.8 metros) de lodo, pero quedaron atrapados afuera en el lodo profundo.

"Fue horrible", dijo Miller. "Los vi cubiertos de barro y temblando por el frío".

El camino de la inundación se ilustró gráficamente en el costado de una casa blanca estilo colonial, donde una mancha gris oscura creaba un patrón ondulado en la mitad de las ventanas delanteras.

Equipos de rescate usaron helicópteros para sacar a las personas de los tejados porque los árboles y las líneas eléctricas bloquearon las carreteras, y los bomberos sacaron a una chica de 14 años de una casa de Montecito derrumbada donde estuvo atrapada durante horas.

"Por un minuto pensé que estaba muerta", se podo escuchar al joven decir en un video publicado por KNBC-TV antes de que la subieran a una camilla.

Algunos de los peores daños se registraron en la carretera Hot Springs Road de Montecito, donde una adolescente no identificada fue rescatada y los residentes se encontraban bajo una advertencia de evacuación voluntaria. Grandes bloques de piedra fueron arrastrados por el lecho de un arroyo previamente seco y esparcidos por Hot Springs Road.

Un rescatador que trabajaba con un perro de búsqueda y rescate, caminaba entre las ruinas de una casa mientras el labrador amarillo movía la cola y se apresuraba a entrar en un edificio destruido, buscando a cualquier persona atrapada dentro. Su vientre y patas se estaban cubiertas de barro.

Total de lluvias previstas

Funcionarios del Servicio Meteorológico Nacional dijeron que el sistema meteorológico letal que causó tanta destrucción debería desaparecer el miércoles al mediodía.

Porciones del sur del Condado de Santa Bárbara fueron las más afectadas por la fuerte tormenta.

Stuart Seto, especialista meteorológico del Servicio Meteorológico Nacional, dijo que la tormenta actuó como se había predicho.

El área de Montecito obtuvo más de 5 pulgadas de lluvia en general, mientras que la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg registró más de dos pulgadas y media. Solvang midió 2.45 pulgadas y Santa María 1.51 pulgadas. New Cuyama recibió menos de media pulgada.

A nivel local, la lluvia debería desaparecer de la costa central el miércoles al mediodía.

"No veremos más clima espantoso. Se acumulará presión alta y verás que las temperaturas suben, suben y ascienden durante todo el fin de semana. En Santa María el fin de semana estará en los 70 grados Fahrenheit", dijo Seto.

Autoridades advierten sobre los peligros del agua acumulada por la lluvia

Los funcionarios de salud pública están advirtiendo a los residentes del condado que eviten el agua de escorrentía, los flujos de lodo y escombros y las aguas oceánicas cercanas a la costa.

"Deberíamos considerar toda el agua no tratada como potencialmente contaminada", dijo Van Do-Reynoso, director del Departamento de Salud Pública del Condado.

Do-Reynoso repitió una advertencia que el condado emitió el lunes para que la gente evite los flujos de lodo y escombros debido a químicos y bacterias potencialmente tóxicos que pueden haber sido adquiridos en residencias y negocios dañados por el incendio de Thomas.

Ella enfatizó que el agua de escorrentía, barro y escombros aún fluyen desde las laderas.

Esa escorrentía está entrando en el océano, donde el agua cercana a la costa ha cambiado su color de azul a marrón a causa de la contaminación.

"Pedimos a las personas que no naden, jueguen o surfeen en el océano durante los tres días posteriores a una tormenta", dijo Do Reynoso.

El contacto con agua contaminada puede provocar síntomas que incluyen diarrea, vómitos, contracciones estomacales, fiebre, infecciones de oídos y ojos, problemas neurológicos y erupciones cutáneas, así como pérdida de apetito y pérdida de peso debido a infecciones bacterianas.

Tormenta provoca cierra de vías de tránsito

El tramo de la autopista nacional 101 a través de Montecito, que parecía un río fangoso el martes por la mañana inundado con árboles y escombros, se cerró por 30 millas entre los condados de Ventura y Santa Bárbara.

A medida que continúan los esfuerzos de búsqueda y rescate, Caltrans está trabajando para despejar el tramo de la carretera principal, sin embargo, funcionarios de la Patrulla de Caminos de California no creen que la autopista 101 se abra hasta la noche del jueves por la noche.

La tormenta cerró la carretera 1 cerca de Grover Beach y la ruta estatal 192 cerca de Santa Bárbara debido a las altas aguas y escombros. Funcionarios de la ciudad de Santa María dijeron que el agua de tormenta cerró dos calles de la ciudad, Black y Sonya Roads, pero que fueron reabiertas rápidamente. No se informaron daños como resultado de la tormenta en el norte del condado de Santa Bárbara.

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