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El jueves, durante una clase en el YMCA del Valle de Santa María, Jocelin Díaz se observa practicando como flotar en el agua con la ayuda de la instructora de natación, Rose Gruben.

Desde la semana pasada, los estudiantes de cuarto grado de la escuela primaria, Rice Elementary en Santa María, intercambiaron sus libros y escritorios por gafas y dispositivos de flotación para nadar en la piscina como parte de un esfuerzo por familiarizar al grupo de 120 estudiantes con la seguridad acuática.

"La natación es difícil", explicó Iliana Pruneda, maestra de educación física para los estudiantes de cuarto, quinto y sexto grado de Rice, "por eso estamos haciendo esto. Es una habilidad muy importante para salvar vidas".

Pruneda dijo que se acercó al YMCA del Valle de Santa María para organizar clases de natación subvencionadas para las clases de cuarto grado de la escuela después de saber que muchos de sus estudiantes no sabían nadar, o que rara vez tenían la oportunidad de practicar en un ambiente seguro. La directora del departamento acuático del YMCA, Eleanor Byars, dijo que las donaciones financieras recolectadas durante la campaña anual de fondos de YMCA ayudan al grupo a proporcionar los servicios a las escuelas locales a un costo reducido.

"Muchos de los niños nunca han estado en una piscina, mientras que algunos de ellos conocen lo básico y pueden nadar", dijo Byars. "Esta es una buena edad [para aprender] porque, a medida que envejeces, también puedes comenzar a desarrollar más miedo cuando te das cuenta de que no puedes nadar".

Entre 2005 y 2014, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. informaron que ocurren 3,536 ahogamientos fatales no intencionales cada año en el país, un promedio de aproximadamente 10 muertes por día. Las minorías, principalmente los niños hispanos y afroamericanos, son aún más susceptibles a los ahogamientos involuntarios; los niños afroamericanos entre las edades de 5 y 19 años tienen 5.5 más probabilidades de ahogarse que los niños anglosajones.

Byars y sus instructores de natación evaluaron a los estudiantes para determinar su competencia en natación el primer día, colocándolos en tres grupos según su nivel de habilidad. "Muchos de ellos estaban muertos de miedo", dijo recordando el primer día. "Aunque les decimos que el extremo poco profundo es de 3.5 pies y que todos pueden tocarlo, todavía estaban tan asustados de pararse dentro de la piscina".

Durante el programa de cuatro días, a los estudiantes que no estaban familiarizados con los principios de seguridad acuática se les enseñó a flotar, a sostenerse verticalmente recto dentro del agua y a nadar, mientras que los más expertos aprendieron las técnicas adecuadas de estilo libre y espalda. El maestro de cuarto grado, Edder Belmonte, dijo que ha visto a sus estudiantes aumentar su autoestima desde el principio.

"Algunos de los estudiantes, el martes, ni siquiera querían mojarse la cara", dijo. "Fue una experiencia que les causó pánico a muchos de ellos. Estuvimos a un lado de la piscina sosteniéndoles las manos".

Considerando que las clases fueron bien recibidas por los estudiantes y los padres, Pruneda dijo que espera mantener a la escuela involucrada en este tipo de actividades en el futuro.

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