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Un aumento repentino en los casos y en las muertes relacionadas con la gripe entre diciembre y enero ha convertido a este invierno y temporada de gripe en la más grave desde hace más de una década.

Ocho muertes relacionadas con la gripe han sido reportadas al Departamento de Salud Pública del Condado de Santa Bárbara, uno de los números más altos en los últimos13 años. Todas las muertes reportadas ocurrieron en individuos mayores de 65 años, fuera del rango de edad obligatorio para el reporte del departamento. Aunque ninguna persona entre las edades de 0 y 64 ha muerto debido a complicaciones relacionadas con la gripe, siete han sido hospitalizados en unidades de cuidados intensivos locales.

"Esperábamos tener dos o tres [muertes] durante la temporada de la influenza", dijo Charity Dean, funcionario de salud del Departamento de Salud Pública del Condado. Dean dijo que todos los individuos que murieron fueron vacunados, y seis de ellos habían comenzado a tomar Tamiflu, un medicamento antiviral para la gripe.

"Lo que esto indica es que atravesamos una temporada de influenza realmente severa", dijo Dean. "Las personas mayores son particularmente vulnerables".

Los registros proporcionados por el Departamento de Salud Pública indican que la temporada de gripe de este año, que empezó en octubre y continúa hasta mayo, comenzó lenta, con solo 31 pruebas rápidas que confirmaron la influenza durante las primeras 10 semanas. La cantidad de casos confirmados por pruebas rápidas aumentó un 950 por ciento en seis semanas, y hasta el 20 de enero se habían reportado 325 casos.

"Este es un pico temprano o el comienzo de una temporada de gripe [mucho] más grave", dijo Dean, explicando que la temporada de gripe típicamente alcanza su máximo entre enero y febrero. La alta incidencia de casos de influenza es preocupante para el departamento, que ha visto un aumento en los informes de H3N2, un subtipo más grave del virus común de la gripe A.

En diciembre, los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades advirtieron a los proveedores de atención médica sobre la prevalencia del H3N2 en esta temporada de gripe. Con 16 semanas restantes en la temporada de gripe, los funcionarios de salud pública del condado no están seguros de qué esperar.

"El virus H3N2 que está circulando es menos susceptible a la vacuna", dijo Dean.

Los adultos mayores de 65 años, los niños menores de 5 años, las mujeres embarazadas y las personas con condiciones de salud subyacentes (especialmente enfermedades cardíacas o pulmonares) se enfrentan a un riesgo elevado en esta temporada de gripe. Se recomienda a las personas que busquen asistencia médica, que se alejen de las salas de emergencia para evitar la acumulación de pacientes.

Los medicamentos antivirales (como el Tamiflu y otros tratamientos similares) pueden ser recetados por un proveedor de atención médica regular o un médico de urgencias y son más eficaces si se usan dentro de los dos primeros días de la infección.

Dean aconseja a las personas enfermas y vulnerables, que si tienen gripe se queden en casa y limiten el contacto con otras personas.

"Incluso si contraes gripe, es importante no contagiarla a nadie más", dijo. "Quédate en casa si estás enfermo y asegúrate de lavarte las manos".

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