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La candidata al Consejo Municipal de Santa María, Gloria Soto enfatiza su punto de vista mientras que los otros candidatos y la audiencia escuchan con atención.

Los candidatos al Concejo Municipal de Santa María para el 3er y 4to Distrito debatieron sobre la falta de viviendas asequibles y el desarrollo económico, entre otros temas durante un foro público que se realizó el jueves en el Centro de Gubernamental Betteravia.

Con la intención de ayudar a los votantes a tomar decisiones informadas cuando seleccionen a sus representantes de distrito en las próximas elecciones del 6 de noviembre, el foro fue organizado por la Liga de Mujeres Votantes del Valle de Santa María. Los patrocinadores del evento incluyeron a The Fund for Santa Bárbara, el periódico Santa Maria Times, la Agencia del Área para el Envejecimiento y el NAACP de Santa Maria-Lompoc.

En las próximas elecciones, por primera vez Santa María usará un sistema distrital para elegir a los miembros del Consejo Municipal. Un concejal que represente el 3er Distrito, que abarca aproximadamente la parte suroeste de la ciudad, y otro para el 4º Distrito, que abarca la parte sureste, serán elegidos el 6 de noviembre. Los concejales del 1º y 2º Distrito, junto con la alcaldesa, se votarán en 2020.

Alrededor de 95 personas asistieron al foro público, que incluyó a los candidatos del 3er Distrito: la directora de desarrollo de una organización sin fines de lucro, Gloria Soto, el dermatólogo y concejal actual de la ciudad, Michael Moats, al candidato del 4º Distrito, el abogado Rafael Gutiérrez, y a la concejala en de la ciudad en reelección, Etta Waterfield. El gerente de una tienda de comestibles, Raymond Acosta, quien es candidato al 3er Distrito, no estuvo presente.

Después de presentar breves descripciones de sus plataformas y propuestas, los candidatos respondieron a dos preguntas gestionadas por Jennifer Dolan, de la Liga de Mujeres Votantes.

La primera pregunta hizo que los candidatos nombraran el mayor desafío de la ciudad y una solución propuesta.

Moats dijo que la integridad financiera de la ciudad era el desafío más grave, destacando el déficit de aproximadamente $8.5 millones en el Fondo General de la ciudad para el presupuesto aprobado de 2018-19. Moats dijo que la solución sería la adopción de la nueva Medida U, que aumenta el impuesto a las ventas en la ciudad, de 8 por ciento al 8.75 por ciento. "La Medida U es de vital importancia para el bienestar de Santa María", dijo. "Si se aprueba, obtendremos un gran beneficio y si fracasa estaremos en graves problemas".

Mejorar la viabilidad económica de Santa María es el mayor desafío al que se enfrenta la ciudad, dijo Gutiérrez, y agregó que la ciudad podría hacerlo cortejando de manera más agresiva a las empresas que podrían generar empleos a la ciudad. "[La viabilidad económica de la ciudad] afecta el crimen porque uno de los principales impulsores del crimen, como sabemos, es la pobreza", dijo Gutiérrez. "Y si no tenemos la base impositiva para apoyar la prestación de servicios esenciales, como agentes y policías, entonces no podremos garantizar la seguridad pública".

Waterfield dijo que la solución a los retos mencionados por Moats y Gutiérrez es enfocarse en la seguridad pública. "Si no tenemos seguridad pública en la ciudad de Santa María, no tendremos una buena calidad de vida, no atraeremos empleos a la Costa Central ni a la ciudad de Santa María", dijo Waterfield, agregando que La Medida U es necesaria para financiar la seguridad pública debido a los millones de dólares que el estado le ha arrebatado a ciudad en los últimos 25 años.

Soto dijo que la vivienda asequible era el mayor desafío de la ciudad, destacando la baja tasa de vacantes en alquileres y el aumento de los precios de las viviendas. "Cuando hablamos de ayudar a nuestros vecinos, esto significa no solo hacerlo porque es lo moral o porque es lo correcto, sino también porque es un modelo de negocio que funciona", dijo Soto.

Las preguntas escritas, que fueron enviadas por la audiencia, incluyeron:

¿Cuáles son sus propuestas para abordar los problemas de la falta de vivienda asequible en Santa María?

Waterfield dijo que la ciudad ha estado trabajando para abordar el problema, destacando las viviendas para trabajadores agrícolas que se han construido, y la colaboración de la ciudad con el refugio Good Samaritan y Home for Good. Waterfield dijo que la ciudad también usará una subvención recientemente adquirida para ayudar a los propietarios de casas móviles que corren el riesgo de quedarse sin hogar.

Soto dijo que los esfuerzos actuales no han sido suficientes para abordar la falta vivienda asequible y la falta de vivienda misma. "Entiendo que la ciudad está tratando de ser proactiva para encontrar soluciones para la falta de viviendas asequibles, pero cuando más del 23 por ciento de los habitantes de Santa María todavía viven en la pobreza, lo que han logrado no es suficiente".

Soto dijo que la ciudad debería aprobar más ordenanzas municipales a favor de las viviendas inclusivas y requerir que un cierto porcentaje de los nuevos desarrollos urbanos sean asequibles para personas con ingresos bajos a moderados, y adoptar ordenanzas que protejan a los propietarios de casas móviles de ser desplazados.

Moats dijo que la ciudad tendrá que fomentar el desarrollo de proyectos de vivienda asequible. "La ciudad de Santa María no posee tierras y la ciudad de Santa María no construye cosas", dijo Moats. "Lo que tenemos que hacer es hacer que los desarrolladores de viviendas se interesen en invertir en la construcción de este tipo de viviendas, lo que podemos hacer, posiblemente, es cambiar la zonificación de ciertas áreas que ahora son comerciales a R-3, o a residenciales de alta densidad".

Moats agregó que otorgar a los desarrolladores incentivos, y permitirles implementar proyectos en zonas residenciales de alta densidad, es una herramienta que la ciudad podría usar para alentar proyectos de viviendas menos costosos.

Gutiérrez dijo que cualquier proyecto en el que la ciudad se embarque para abordar la falta de vivienda también debe abordar las causas fundamentales del problema. "Las causas fundamentales de la falta de vivienda son numerosas", dijo Gutiérrez, al mencionar los problemas de salud mental, la adicción a las drogas y la falta de oportunidades laborales y educativas como causas. "Obviamente, si vamos a abordar el problema de la falta de vivienda, tenemos que abordar todos esos problemas en conjunto". Al poner en el mercado inmobiliario viviendas asequibles, debemos proporcionar el apoyo que necesitan las personas que adquieren las viviendas para que logren tener éxito y mantener sus hogares".

¿Qué cosas específicas harías para atraer empleos mejor pagados a la ciudad?

Moats dijo que la ciudad necesita proveer un entorno que permita a las empresas generar empleos. Moats dijo que el ambiente podría crearse aumentando el enfoque en la seguridad personal, ampliando las oportunidades educativas y celebró la asociación entre Allan Hancock College y University of La Verne.

Gutiérrez sugirió crear una oficina de empresarial en el Ayuntamiento que se dedicará a atraer a las empresas a invertir en Santa María, específicamente a las empresas que pagan salarios altos. "Una de las formas en que se podría hacer, es ofreciendo incentivos y reducciones de impuestos fiscales para que vengan a la ciudad", dijo. "Una de las cosas que tenemos que hacer es asegurarnos de que las empresas que estamos atrayendo sean el tipo de empresas que van a proporcionar los empleos que van a sustentar la economía, no solo al comercio minorista ".

Waterfield dijo que la ciudad no necesita agregar otra capa de gobierno para atraer negocios y que la Cámara de Comercio del Valle de Santa María era la organización correcta para desempeñar ese papel. "El desarrollo económico es algo que hemos hecho durante muchos, muchos años", dijo Waterfield. "Mira nuestra área industrial, tenemos a MINDBODY... una compañía de alta tecnología que se mudó aquí desde San Luis Obispo. Tenemos un FedEx que está llegando y está generando empleos mejor pagados".

Para que Santa María atraiga empleos bien remunerados, necesita revitalizar el centro de la ciudad, dijo Soto. "Sé que eso es algo que la ciudad ha estado diciendo que es una prioridad y es esencial que seamos proactivos con eso", dijo Soto. "Cuando esos ejecutivos conducen por nuestra ciudad, queremos asegurarnos de que puedan imaginar vivir y criar a sus familias aquí".

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